« Tombe » et « sépulture » sont deux mots au sens proche, utilisés l’un pour l’autre, utilisés l’un comme l’autre. « Tombe » est certes plus courant, mais « sépulture » peut s’y substituer et devenir le terme le plus général.

Définitions et différences entre la tombe et la sépulture

La « tombe » désigne le lieu où est enterré un mort.

Généralement, ce lieu est recouvert d’une dalle en granit, en marbre ou en pierre. Et « tombe » prend également le sens de « pierre tombale », ou plus largement de monument (sur la tombe).

« Sépulture » peut également désigner le lieu où est déposé le défunt, mais aussi, plus généralement et selon les cas, une simple fosse ou tombe, individuelle ou commune, un tombeau, un édifice.

C’est le terme qui peut avoir le sens le plus général.

« Sépulture » s’emploiera également pour désigner l’inhumation même (notamment par rapport aux formalités et cérémonies l’accompagnant), mais dans un style littéraire.

Existe enfin l’adjectif « tombal » (« relatif à une tombe »), qu’on retrouvera notamment dans « pierre tombale », lequel terme désignera la dalle recouvrant la tombe ou la stèle qui s’y dresse.

Origines

 

Le mot « tombe » est issu du latin ecclésiastique « tumba » (XII siècle), qui est lui-même emprunté au grec « tumbos » (qui signifie « tumulus funéraire »). Le mot « sépulture » est emprunté au XIIe siècle au latin « sepultura » : ce dernier désigne les « derniers devoirs (rendus à un mort) » – et ce sens permet d’ailleurs de comprendre les emplois ultérieurs du mot – ainsi que le « lieu où l’on dépose un défunt ».

Tombe

 

L’emploi figuré du mot comme symbole de la mort est attesté au milieu du XVIIe siècle. Ainsi se comprennent aisément les expressions « être au bord de la tombe » (1646) ou bien « être muet comme une tombe » (1801).

Sépulture

 

On trouvera quelques expressions comme « les honneurs de la sépulture » (1668), « droit de sépulture » (1694) ou « être privé de sépulture » (1689), qui font référence à l’inhumation, surtout considérée par rapport aux cérémonies l’entourant, comme indiqué plus haut.

 

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